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Origine des chats

Historique des chats

Des archéologues ont retrouvé des ossements de chats à Jéricho dans un site humain de la période du Néolithique vieux de plus de 9000 ans.
Un squelette de chat daté de 6000 ans avant J.-C., a été déterré à Chypre, pourtant, cette île n'a jamais été habité par des chats sauvages.
Des images datant de 5000 ans avant J.-C., d'une femme jouant avec des chats, ont été trouvé sur un site archéologique néolithique à Ankara, Turquie.
En Égypte, le chat domestique existait naturellement; on peut supposer qu'il était un animal sauvage dans son pays d'origine, mais cette espèce n'a jamais existé indépendamment de l'homme. Il est issue de l'adaptation du chat sauvage européen venu en Égypte durant l'âge glaciale. Seuls les individus adoptés par des humains sont restés. Il s'agissait de chats trouvés lorsqu'ils étaient chatons égarés de leur nid, comme cela arrive souvent lorsque les chatons commencent leurs explorations.
Ainsi leurs descendants s'adaptaient au cours des 7 000 ans entre 9 000 avant JC et 2 000 avant JC, époque où, "Naturellement prédisposés à l'apprivoisement, les chats auraient suivi leurs proies, les rongeurs, qui étaient attirés vers les habitations humaines de la vallée du Nil par le développement de l'agriculture et donc du stockage des grains" (Laurence Bobis, auteur de "Le Chat/Histoire et légendes" Fayard).
Ils furent attirés par les habitations humaines parce qu'ils ont senti l'odeur de la nourriture et la chaleur du feu la nuit. Les humains ont apprécié la compagnie des petits félins qui s'approchaient et qui jouaient à la lumière du feu.
Cela s'est passé en Ancienne Égypte, où le chat sauvage africain (felis lybica) a été domestiqué au moins à partir de 2000 ans avant J.-C..
Ces chats sont représentés en détail dans de nombreuses peintures égyptiennes. Ils possédaient un pelage brun roux, tigré, ocellé ou spotted, de grandes oreilles et le corps gracieux et élancé.

Les marins Égyptiens, à partir de 1600 avant J.-C., qui emportaient des chats sur leurs bateaux pour protéger leurs réserves et leur marchandises, ont très tôt donné quelques chatons lors des étapes commerciales en Orient et en Asie.
Les premiers chats domestiques en Europe, arrivèrent par la voie maritime sur les navires phéniciens aux environs de 1600 ans avant J.-C. Les possesseurs européens de chats étaient seulement quelques riches citoyens en Grèce, en Crète et en Italie.
Le chat devint un animal sacré en Égypte à partir de 1567 ans avant J.-C. et il était alors déclaré illégal de sortir un chat d'Égypte. Les Égyptiens voyaient en lui une incarnation de la déesse Bastet. Cette déesse du soleil régnait sur la fertilité, la guérison et les plaisirs de la vie : la tranquillité, la musique, la danse, la solidarité et l'amour. Lorsque les gens désiraient obtenir une faveur de la déesse Bastet, ils apportaient les meilleurs poissons en offrande à ses représentants terrestres, les chats. A la mort d'un chat, son corps était momifié, puis enterré dans des tombeaux pour chats. On a retrouvé des milliers de ces momies. Tuer un chat était un crime grave puni par la mort.

Mais en 30 ans avant J.-C., l'Égypte est devenue une province de l'empire Romain. Les soldats Romains rentrant en Italie en permission, prenaient un chat à offrir à leur famille. 
Les oeuvres d'art Italien montre bien que les Italiens aiment beaucoup les chats. Mosaïques, poterie, fresques et littérature, décrivent les chats comme les compagnons de la famille.

En Chine, le chat a été considéré comme animal de compagnie depuis la dynastie des Han, (1000ans avant J.-C.).

Plusieurs fables écritent par Aesop (Esope) en Grèce, concernent des chats. Aesop est mort en 546 ans avant J.-C.

En Crête, environ 500 ans avant J.-C., une fresque figurant un chat a été créée à Hagia Triado, et nombre de terracottas (terre cuite) en forme de chats ont été trouvé dans de nombreux endroits de cette île.

En l'an 500 avant J.-C. ils sont devenus communs en Chine. Les récits de l'époque montrent qu'ils étaient estimés et choyés en Asie où ils protégeaient les cocons de soie. En tant qu'animal de compagnie, le chat portait chance à son maître. 
Il y a des chats domestiques en Inde depuis 200ans avant J.-C.. Quelques chats étaient emmenés de l'Inde en bateau vers l'Éthiopie. (Puis, beaucoup plus tard, en 1868 quelques spécimens de ces chats, isolés en Éthiopie, furent transportés en Angleterre. En 1896, les "chats d'Éthiopie" furent enregistrés comme une race : l'Abyssin.)
Il est dit que l'enfant Jésus avait été calmé par une chatte qui s'est couchée à son côté. Son ronron et sa chaleureuse présence ont bercé l'enfant qui s'est endormi tranquillement.
Dans la petite ville de Pompéi, ensevelie en l'an 79, un des corps déterrés est celui d'une femme avec le corps d'un chat dans ses bras.

Les chats sont allés vers le nord tandis que l'empire Romain s'étendait.
Le chat est arrivé en France durant le premier siècle, apporté par les Romains.
Les empreintes de pattes de chats sont visibles sur les carrelages Romains à Silchester, en Angleterre. Il est évident que les chats des Romains se sont amusés à marcher sur les carrelages en production et que les Romains les aimaient tant qu'ils n'ont pas rechigné à employer les carrelages ainsi "signés".

Howell the Good, un roi du pays de Galles, au premier siècle, a conçu des lois pour protéger le chat dans son pays.

Le prophète Mahomet (570-632), fondateur de l'Islam, préféra abandonner son manteau plutôt que de réveiller le chat qui dormait dessus.
Les chats parvinrent à l'île de Japon en l'an 1000, cadeau de l'empereur Ichijo de Corée, destinés à protéger les manuscrits. Puis, en 1300, l'empereur de Chine a donné quelques chats à l'empereur japonais. Les chats furent ensuite adoptés et choyés par la noblesse, puis peu à peu, ils devinrent communs dans toute la société comme porteurs de bonheur et de bonne fortune. Ils étaient promenés en harnais et laisses de soie, et ne sortaient pas dehors autrement, tellement ils étaient estimés précieux.

La consanguinité était inévitable vu le petit nombre de chats domestiques se trouvant en chaque lieu. Cela a engendré des mutations génétiques dont les survivants n'avaient qu'une mutation concernant la couleur ou la longueur des poils, la couleur des yeux, la forme de la queue, les oreilles ou du nez. Puis, les hommes sélectionnèrent et ainsi créèrent des particularités locales. Le strabisme ou yeux louchant de certains siamois est un triste témoignage de consanguinité encouragé par les hommes. De même, le premier Manx, chat aux déformations dorsales et sans queue, est apparu sur l'île de Man en 1600, à la suite d'une mutation génétique spontanée au sein de la petite population féline locale. Les premiers chats polydactyles connus, étaient nés sur un bateau d'émigrants arrivant à Boston vers 1605 en provenance de Cornouille.

Une très récente apparition d'une nouvelle mutation génétique est la nudité de trois chatons trouvés dans une portée né en Ontario en 1978. Un homme a reproduit cette déformation délibérément par élevage incestueux.

Le Moyen Age (de l'année 476 à 1453), en Europe, a vue les chats tomber en défaveur lorsque l'église catholique a accusé de sorcellerie les pratiquants des rites païens. Les chats des personnes martyrisées étaient traités avec la même cruauté. Des milliers de femmes innocentes étaient accusées de sorcellerie, noyées ou brûlées vives avec leurs chats. Pourquoi ? Parce que les chats étaient source de bonheur et d'équilibre émotionnel, prouesse dont l'église voulait le monopole.

Le chat a été pratiquement éliminé en Europe au 14e siècle (les 1300s). De ce fait, les grandes épidémies de la peste ont pu tuer le tiers de la population humaine d'Europe. Un édit des autorités ecclésiastiques, permettait la présence des chats dans les couvents de nonnes lors des épidémies de peste alors qu'ils y étaient proscrits en temps normal.

Dans les mémoires du poète Joachim du Bellay (mort en 1560), se trouve des cris du coeur d'un amoureux des chats qui vient de perdre son compagnon.
La dernière épidémie de peste à Londres, est survenue en 1665 à la suite de la dernière destruction massive de chats libres dans cette ville. Les personnes qui ont survécues sont celles qui avaient pour habitude de laisser les bas des portes ouverts pour accueillir les chats et les protéger à l'intérieur des maisons.

La chasse aux "sorcières" était officiellement abolie durant les années 1790, ville par ville. Alors, plus rien n'empêchait les amoureux de chats de déclarer leur passion. Le chat a repris son statut de compagnon domestique et "éloigneur" de rongeurs. Et il n'y a pas eu d'autre épidémie de peste en Europe depuis.

Le chat a inspiré des peintres, ex. Edouard Manet, Félix Valloton (1865-1925), George Stubbs, Pierre Auguste Renoir (1841-1919), Amédée Daille (1896-1965), des sculpteurs, des écrivains (ex. Colette (1873-1954), Champfleury, Mérimée, Rostand, Vian, Jean Cocteau, Steinlem, Victor Hugo, Gautier, Bathus, Leonor Fini et Baudelaire (né en 1821), et des musiciens (ex. Domenico Scarlatti (1685-1757 qui a composé La Fugue du Chat), Maurice Ravel (1875-1937).

À partir de 1860, des chats ayant certaines caractéristiques particulières selon leur provenance (à cause des consanguinités régionales), devinrent des "races": le Persan venu de Perse (Iran), l'Angora venu d'Ankara en Anatolie (Turquie) durant les années 1630, le Turc de Van venu d'Arménie (Kurdistan), le Bleu russe du port d'Arkhangelsk, le Siamois (dont la particularité est d'être clair sauf sur la tête, la queue, et les pattes) est apparu 200 ans avant J.-C. au Siam (Thaïlande) et a été enregistré comme une race en 1880, le Bobtail de l'île du Japon, et d'autres. Les chats bleus venus des montagnes syriennes durant les croisades du moyen âge, ont été nommés "Chartreux" par les Parisiens au XVème siècle à cause de leur ressemblance à une douce laine (de mouton ou de chèvre) importée d'Espagne sous le nom de "pile de Chartreux". Ce nom leur a été accordé officiellement en 1928.
De nos jours, en France, un ménage sur quatre possède au moins un chat, 10% des maîtres vivent avec trois chats ou plus. En Angleterre, les chats sont, depuis longtemps, revenus à leur statut de porte-bonheur.

On associe toujours les chats noirs à Halloween et aux sorcières dans les histoires pour enfants, mais ils sont des personnages inoffensifs, voire bienveillants.
Tous les chats domestiques (Felis lybica domestica) qu'il s'agisse  de chats à poils longs ou courts, avec ou sans pedigree, qu'ils vivent dans une maison ou dans la rue, descendent de cette souche égyptienne. Ce petit félin sauvage Africain possède le même nombre et la même structure de chromosomes que tous les chats domestiques.